La operación Babylift es el esfuerzo de rescate más grande de la historia

Era una resplandeciente tarde de abril de 1975. De repente, las noticias recorrieron la base: un avión de transporte C-5A Galaxy de la Fuerza Aérea de los EE. UU. que transportaba a 243 huérfanos vietnamitas se había estrellado poco después de abandonar el aeródromo de Tan Son Nhut, cerca de Saigón. Los oficiales de la Fuerza Aérea temían un sabotaje.

Solo algunos de los pasajeros adultos, incluidos algunos miembros del personal de la Embajada de los EE. UU. que abandonaron Vietnam de manera encubierta, lograron llegar a las limitadas máscaras de oxígeno. El avión de transporte abarrotado no debería haber transportado más de 100 niños, en lugar de los 243 que iban a bordo. Con enorme dificultad, el piloto logró dar la vuelta al avión y hacer un aterrizaje forzoso dos millas al sur de Tan Son Nhut, derrapando 1,000 pies en un arrozal. Las enfermeras, los voluntarios y la tripulación a bordo, muchos heridos, hicieron todo lo posible para salvar a tantos niños como fuera posible.

La noticia llegó a Clark casi al instante. La Operación Babylift acababa de comenzar cuando ocurrió el accidente. Aunque hubo informes contradictorios sobre las víctimas, más de 130 personas murieron, incluidos al menos 78 niños. Muchos estadounidenses llegaron a considerar el accidente como uno más en la larga serie de incidentes desgarradores durante la nefasta guerra de Vietnam.

En el momento del accidente, varios grupos habían estado trabajando frenéticamente para sacar a los niños del país antes de que cayera en manos del NVA invasor. Con esta tragedia, la misión se vio gravemente interrumpida, pero continuó. Los informes difieren, pero en las 24 horas que siguieron, posiblemente unos 1.200 niños, incluidos 40 de los sobrevivientes del accidente, fueron evacuados en otros aviones. A medida que continuaba la evacuación, el creciente pánico en las calles de Saigón y los constantes ataques con cohetes convirtieron la carga de bebés y niños en una pesadilla para la seguridad.

Los participantes adultos se preguntaban si el avión que estaban abordando despegaría. Y si lo hiciera, ¿sería entonces derribado? Dos oficiales de policía de seguridad militar armados montaron escopetas en casi todos los vuelos de evacuación posteriores.

Antes del accidente fatal del C-5A, el cardenal Terrence Cooke de Nueva York había enviado un pedido al presidente Gerald Ford de apoyo federal y una exención inmediata de los trámites burocráticos de inmigración para más de 4.000 niños que viven en orfanatos católicos en Vietnam del Sur. Con el acuerdo reacio de Vietnam del Sur, la orden de la Operación Babylift provino del presidente de los EE. UU., quien dijo a la prensa: he ordenado que se envíen a Saigón aviones C-5A y otros aviones especialmente equipados para cuidar a estos huérfanos durante el vuelo. Es lo menos que podemos hacer.

Cuando cayó Saigón, el presidente Ford ordenó que todos los huérfanos que se encontraban en el país fueran trasladados en avión para recibir asilo y adopción. Aunque asignó $ 2 millones para la operación, muchos vuelos se realizaron en aviones no equipados para transportar pasajeros. No obstante, más de 2.000 bebés y niños fueron trasladados en aviones militares y privados más pequeños y finalmente adoptados en los Estados Unidos. Otros 1.300 fueron adoptados en Canadá, Europa y Australia.

Cuando ese primer vuelo se estrelló, el resto de la flota C-5A quedó temporalmente en tierra. Eso solo aumentó la presión sobre la misión y la carga de trabajo en la base aérea de Clark, que se duplicó con creces. Todas las tripulaciones de línea de vuelo y de tierra pasaron inmediatamente al estado de alerta máxima. El tiempo habitual de respuesta en tierra para los aviones C-130 y C-141 era de ocho horas. En alerta máxima se redujo a tres horas. Con los C-130 llegando a un ritmo de tres por hora después del anochecer, se desarrolló una pesadilla de control de tráfico aéreo. La logística de la operación fue asombrosa y el ciclo no se detuvo. A menudo, los miembros de la tripulación de vuelo se acercaban al tiempo máximo de vuelo o al límite de descanso de la tripulación.

Debido a las diferencias en las capacidades de las aeronaves, los C-141 volaban durante el día y los C-130 volaban de noche. El C-141 requería una pista más larga para aterrizar y despegar. El C-130 era capaz de realizar aproximaciones y despegues de campo corto, lo que significa que podía aterrizar sumergiéndose hasta el final de la pista cuando estaba directamente sobre su cabeza, y podía despegar con menos de 2000 pies de pista.

Las tripulaciones aéreas tenían órdenes de evacuar a tantos bebés y niños como pudieran. El número exacto de cada elevación se dejó a discreción del piloto individual. Los niños fueron cargados a bordo de cualquier manera posible, hasta que el avión estuvo lleno. A menudo, las madres vietnamitas con hijos amerasiáticos todavía intentaban subir a sus hijos a bordo cuando las puertas de los paracaidistas se cerraban, confiando a sus hijos un destino incierto.

Con frecuencia, las correas de carga de los aviones se usaban para agrupar y asegurar a todos los pasajeros durante el vuelo. Cada piloto dio instrucciones a su jefe de carga sobre cómo quería cargar el avión. A bordo, la leche, la comida y las medicinas siempre escaseaban. Durante el breve tiempo de respuesta en Clark, cada avión requirió una limpieza superficial. El personal de mantenimiento en tierra a veces recurría a mangueras contra incendios para limpiar la aeronave, dejándola abierta para que se secara al aire antes del próximo vuelo de ida.

El personal militar estadounidense había engendrado a la mayoría de los niños que fueron transportados en avión fuera de Vietnam. Se cree que algunos de los bebés del C-5A accidentado procedían del orfanato Hoi Due Anh. La mayoría eran niños cuyo único apoyo provenía de agencias en el exterior.

Durante este tiempo, nuestra familia había estado viviendo en Clark, donde mi esposo, un sargento de carrera de la Fuerza Aérea, estaba destinado como jefe de tripulación del C-130. No teníamos programado regresar a los Estados Unidos por algunos meses. Con las noticias de radio y televisión, las historias de los periódicos de las barras y estrellas, los informes de boca en boca y el horario de trabajo acelerado de mi esposo, el alcance de la Operación Babylift se hizo muy evidente. Nuestros dos hijos asistían a escuelas en la base, lo que me dio la libertad de ofrecerme como voluntario para ayudar.

Incluso antes de que el primer avión que transportaba a los evacuados de la Operación Babylift aterrizara en Clark, se transmitió una petición de ayuda en la Radio y Televisión de las Fuerzas Armadas. El grupo de trabajo de emergencia para brindar asistencia humanitaria, refugio y cuidados cariñosos necesitaba todos los voluntarios que pudiera conseguir. Había una necesidad especialmente aguda de esposas de militares voluntarias para ayudar a respaldar la operación masiva, no solo con el cuidado de los niños, sino también con el trabajo administrativo, como la entrada de datos.

Mientras pensaba en esas preciosas vidas, mis instintos maternales se activaron instantáneamente y recordé haber escuchado una cita del ensayista inglés Sydney Smith: El mayor de todos los errores es no hacer nada porque solo puedes hacer un poco.

Los evacuados de la Operación Babylift comenzaron a llegar de Tan Son Nhut, algunos con sus nombres vietnamitas en un brazalete alrededor de una muñeca y el nombre y la dirección de sus futuros padres estadounidenses en la otra. La Fuerza Aérea de EE. UU. alojó a todos los niños en un gimnasio base que se había establecido para su cuidado. Colchones de literas militares estaban esparcidos por el suelo de la gran sala. Un área separada para bebés tenía cunas, cambiadores, pañales desechables, ungüento para la dermatitis del pañal, hisopos, biberones y equipo para calentar alimentos, así como mecedoras para calmar a los niños inquietos. Allí conocí y hablé con las hermanas católicas que habían huido de Vietnam con niños abandonados que habían quedado a su cuidado.

Tanto las monjas como los huérfanos solo tenían la ropa que llevaban cuando huyeron. Casi puedo ver todavía a una de las hermanas, a la que se le estaba saliendo la suela del zapato. La tristeza de su aleteo, aleteo, aleteo contra el piso de madera brillante del gimnasio todavía me persigue.

La Operación Babylift fue uno de los esfuerzos de rescate más grandes de la historia. Más de 3000 bebés y niños fueron sacados de Vietnam en avión entre el 4 y el 19 de abril de 1975. El tiempo que pasaron bajo el cuidado de los voluntarios del grupo de trabajo especial en Clark promedió entre 12 y 24 horas. Esto permitió que cada niño recibiera las vacunas, la alimentación y el cuidado necesarios antes de continuar el largo viaje por el Pacífico. Cada niño y bebé entrante fue asignado a una madre sustituta. Se cuidó de cada uno hasta que llegó el momento de abordar el siguiente vuelo, la siguiente etapa en el viaje hacia una nueva vida. Ayudé donde fue necesario, a veces durante todo el día.

Mientras la oscuridad caía sobre la base, me presenté para mi primer turno en el centro de cuidado infantil ad hoc. Me había comprometido a quedarme toda la noche y me asignaron un niño de unos 4 o 5 años. Sus admirables ojos oscuros me dieron una mirada cuidadosa. Bien educado y tranquilo, pero cansado del viaje, mi joven protegido estaba demasiado nervioso para dormir. Al experimentar nuevas vistas y olores en una habitación llena de extraños, necesitaba tranquilidad. Le leí un par de cuentos infantiles mientras lo abrazaba. Cuando las luces comenzaron a atenuarse, indicando que era hora de que los niños se durmieran, optó por permanecer despierto un rato más. Habíamos establecido un vínculo, uno de ternura y comodidad.

Sentado en su colchón, a mi lado, mi hijo temporal hacía dibujos, con crayones y papel proporcionado por el centro. Dibujando objetos que conocía y tal vez amaba, los pegó al papel con la visión de un niño en edad preescolar. Todavía tengo sus dibujos con crayones y los atesoro junto con la experiencia compartida. A la mañana siguiente, bajo la brillante luz del sol tropical, estos bebés y niños fueron transportados en autobús a la línea de vuelo.

Porque los bebés son especialmente entrañable, muchos de los voluntarios esperaban tener un bebé al que cuidar. Otro de mis cargos era un bebé pequeño. Esta experiencia también resultó memorable. Mientras viajaba en el autobús a la línea de vuelo con mi cargo, después de cuidarla durante la noche, el sol se reflejaba en los aviones estacionados en la pista. Cuando abordamos el avión asignado, amarré a la bebé en el asiento del pasajero, le di un beso de despedida y en silencio oré por su bienestar.

Con el reciente accidente del C-5A todavía fresco en mi mente, sentí una cascada de emociones. Dejar atrás el avión y al bebé que había cuidado fue difícil. Me preguntaba con preocupación qué le depararía la vida a mi bebé ya los otros niños.

En algunos vuelos, los bebés fueron colocados en las bodegas de carga de aviones de la Fuerza Aérea llenos de cunas temporales y cajas vacías, alineadas de esquina a esquina dentro del avión. Cuando estaban disponibles, los registros de nacimiento de los bebés se guardaron con ellos para el vuelo, documentando sus breves historias.

En cuanto a los niños mayores, Babylift fue el crisol que dio forma a sus vidas. Ya habían visto más adversidades en su corta vida que la mayoría de los adultos, y parecían sentir un manto de desolación sobre sus hombros. Algunos de los niños mayores querían saber cuándo podrían regresar a Vietnam, posiblemente con sus abuelas o padres adoptivos que los habían estado cuidando. Aquellos que querían que estos niños tuvieran un futuro mejor los habían sacado de la única vida que habían conocido.

A pesar de que fue una fuerza de buena voluntad lo que impulsó a estos niños a una nueva vida incierta, los expertos dijeron que el choque cultural y el conflicto de identidad serían normales para ellos. Dependería de sus nuevos padres ayudarlos a encontrar una identidad saludable, abrazando culturas antiguas y nuevas. A medida que avanzaban hacia el futuro desconocido, los niños eran intensamente conscientes, aunque aún eran demasiado pequeños para comprender. La emoción mezclada con el miedo.

Estos niños enfrentaron cambios en el momento en que fueron llevados a bordo de los aviones, y muchos más cambios se avecinaban. Esperaba que estuvieran ganando la seguridad del amor incondicional que ahuyentaría sus sombras, haciendo surgir algo bueno de las cenizas de la guerra. En los 30 años transcurridos desde la Operación Babylift, he esperado que cada uno de ellos haya encontrado un hogar amoroso y comprensivo.

Para muchos niños arrastrados por la evacuación de Vietnam, la documentación adecuada fue una de las víctimas de la Operación Babylift y sus consecuencias. Según un informe de 1976 registrado en el Registro de Des Moines: Un año después de que llegaran en avión desde Vietnam del Sur, cientos de niños de Operation Babylift siguen bajo un estatus legal turbio en este país. Y, lo que es más importante, los estadounidenses que acogieron a los jóvenes refugiados en sus hogares todavía no están seguros de si los niños son realmente suyos para cuidarlos y criarlos.

Durante la década de 1980, hubo una demanda colectiva ampliamente difundida en el estado de California, presentada contra el presidente Ford, Henry Kissinger y otros, en la que se cuestionaba que muchos de los niños habían sido llevados de Vietnam del Sur en contra de la voluntad de sus padres. Esta demanda causó demoras en el procesamiento de ciudadanía para algunas de las familias adoptivas. Sus hijos habían ingresado a los Estados Unidos con una visa de libertad condicional firmada por Ford. Pero a pesar del desorden de la documentación en torno a algunas adopciones, la mayoría se llevó a cabo sin obstáculos.

Los australianos adoptaron a muchos bebés y niños de Operation Babylift. Ian Harvey informó en su estudio de 1983 sobre las familias adoptivas: Una vez que se supo en Australia la noticia de la inminente evacuación de los niños vietnamitas, hubo una avalancha de solicitudes de adopción. A su llegada, escribió: La mayoría de los niños del transporte aéreo padecían alguna enfermedad, trauma, desnutrición u otras privaciones. El estudio de Harvey concluyó que al tercer año después de la adopción, los pediatras notaron que la mayoría de los adoptados se habían vuelto estables en salud, seguros dentro de sus familias y exhibieron un comportamiento aceptable para un niño de esa edad.

En junio de 2005, World Airways, la principal aerolínea civil involucrada en la evacuación de los huérfanos de Vietnam, patrocinó un viaje del 30 aniversario llamado Operation Babylift – Homeward Bound, en el que 21 personas adoptadas por Babylift y sus invitados volaron a Vietnam. Una vez allí, se les brindaba un recibimiento especial y recorridos por el interior de su país natal. Encontraron un país rebosante de promesas. Para muchos fue un viaje extraordinario para conectar con sus orígenes de carne y hueso, su ascendencia asiática.

Sin embargo, Operation Babylift es solo una pequeña parte de la historia de los refugiados vietnamitas. Miles de familias también fueron evacuadas en el éxodo de pánico cuando el gobierno de Vietnam del Sur se derrumbó. El 27 de abril de 1975, más de 7.000 refugiados de Vietnam del Sur fueron trasladados desde Saigón. A medida que los disparos se acercaban, haciendo que el aeropuerto no fuera seguro para usar por más tiempo, la señal, I’m Dreaming of a White Christmas de Bing Crosby, se reprodujo en la radio de las Fuerzas Armadas, lo que provocó la última evacuación en helicóptero. Más de 130.000 refugiados del sudeste asiático emigraron a los Estados Unidos a fines de 1975. Muchos otros terminaron en ciudades de tiendas de campaña improvisadas instaladas alrededor de la costa del Pacífico, donde permanecieron durante un tiempo prolongado, esperando ser patrocinados o documentados para que ellos también podrían ser llevados a los Estados Unidos y otros países que se ofrezcan a aceptarlos. Varios años después de mi participación, me enteré de que la actriz Julie Andrews y su esposo, el director Blake Edwards, adoptaron a dos bebés vietnamitas transportados en avión en 1975. El actor Yul Brynner y su esposa, Jacqueline, adoptaron a una niña que había sobrevivido al C- 5A.

Las familias de militares rara vez saben a dónde los llevará la vida, pero siempre es una aventura. Solo unos meses después de la caída de Saigón, mientras mi familia y yo estábamos sentados en un avión que despegaba de la base aérea de Clark, pensé en la Operación Babylift. Me sentí afortunado de haber estado tan involucrado en el barrido de la historia, eventos que aquellos en casa solo sabían por sus periódicos y noticias de televisión. A cambio de haber dado, sentí que había recibido recompensas mucho mayores.

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